Avec Partygate, Boris Johnson atterrit dans une crise de sa propre initiative

Le problème avec le dernier scandale qui sévit Boris Johnson c’est qu’il tourne autour des fêtes. S’il était centré sur quelque chose de plus gris – plus complexe, plus ésotériquement politique – il n’aurait peut-être pas déclenché une telle fureur. Mais comme James Forsyth écrit dans Le spectateur, Partygate “est un problème que tout le monde peut comprendre”. La compréhension collective de la Grande-Bretagne est la suivante : pendant le verrouillage, le parti politique de Boris Johnson a assisté à plusieurs reprises à de véritables fêtes. Il y a eu des allégations de quiz, de canapés, de soirées vin et fromage. La veille des funérailles du prince Philip (où la reine a pleuré son mari de 73 ans seule), Downing Street aurait hébergé deux séries de boissons de départ. Shelley Williams-Walker, Le chef des opérations de Johnson, a été surnommé “DJ SWW” pour sa gestion de playlist. Un autre membre du personnel a apporté une valise à un supermarché sur le Strand et l’a emballée avec du vin. Downing Street a maintenant présenté des excuses à la reine, et le porte-parole du Premier ministre a déclaré qu’il était “profondément regrettable que cela se soit produit en période de deuil national”.

La fête qui a causé le plus de controverse a été un rassemblement BYOB en mai 2020 dans le jardin de Downing Street, car il a été suivi par Johnson lui-même. Construit en 1736 et largement isolé de la vue du public, le jardin de Downing Street a récemment pris de l’importance pour une autre controverse sur les coronavirus. C’est là que Dominique Cummings (l’ancien confident de Johnson; maintenant son ennemi le plus proche) a expliqué qu’il avait rompu le verrouillage pour se rendre dans une ville appelée Barnard Castle (le voyage, a-t-il dit, visait à tester sa vue). Cinq jours avant ce presseur notoire, Martin Reynolds, le secrétaire privé principal de Johnson, a envoyé un e-mail à une centaine d’employés : “Après une période incroyablement chargée, nous avons pensé qu’il serait agréable de profiter au maximum du beau temps et de prendre un verre à distance sociale dans le jardin n°10 ce soir.” La fête a commencé à 18 heures et environ 40 invités sont arrivés, dont beaucoup armés de bouteilles. Selon Le Times de Londres, un collègue plaisanté que, espérons-le, il n’y avait pas de surveillance par drone.

Inévitablement, c’est la surveillance secrète qui a déclenché Partygate en premier lieu. Un goutte-à-goutte de fuites a commencé avant Noël quand ITV a obtenu des images du porte-parole de Johnson, Allegra Stratton, répétant une conférence de presse avec des collègues. Interrogé sur les rumeurs d’une fête de Noël à Downing Street, Stratton a répondu, en plaisantant, “Cette fête fictive était une réunion d’affaires et elle n’était pas socialement distanciée.” Stratton a démissionné et certains se sont demandé si elle avait été un bouc émissaire lorsque des informations sur d’autres événements ont été signalées. le Courrier quotidien a simulé un calendrier de Noël pour juxtaposer ces festivités avec le resserrement simultané des restrictions de verrouillage. 10 décembre : Le ministère de l’Éducation organise une fête de Noël. 16 décembre : Les mélanges domestiques à l’intérieur sont interdits. 18 décembre: Downing Street organise une prétendue fête avec Secret-Père Noël présente. 19 décembre : Noël est effectivement annulé. Quand le haut fonctionnaire Cas Simon a été chargé d’enquêter sur la multitude de fêtes illicites, il a dû se récuser : un événement aurait eu lieu dans son propre bureau.

Tout espoir que la chaleur se refroidisse à Noël s’est avéré infondé lorsque la nouvelle de la fête BYOB a commencé à circuler. Mercredi, avant d’esquiver les questions sur sa présence supposée, Johnson a présenté des excuses délicatement formulées au Parlement. Sa prémisse de base était qu’il n’avait pas réalisé que l’événement était une fête – il pensait que c’était un événement de travail, et il voulait profiter de l’occasion pour remercier le personnel pour ses efforts pendant la période épuisante : « J’aurais dû trouver un autre moyen pour les remercier, et j’aurais dû reconnaître que – même si cela aurait pu être dit techniquement comme relevant des directives – il y aurait des millions et des millions de personnes qui ne le verraient tout simplement pas de cette façon. Au moment de la fête (mai 2020), la Grande-Bretagne était en proie à un confinement sans joie. Les mariages, les grandes funérailles, les rencontres et les célébrations en grands groupes étaient interdits. Les fêtes n’étaient pas autorisées.

Après le discours de mercredi, Johnson s’est rendu au salon de thé des Communes pour tenter d’endiguer les signes de rébellion au sein de son parti. Selon Le Times de Londres, sa contrition fit place au défi. “Parfois, nous prenons le crédit pour des choses que nous ne méritons pas et cette fois, nous prenons des coups pour quelque chose que nous ne méritons pas”, aurait-il déclaré à ses collègues. Certains législateurs ne partageaient pas cette perspective. “Je n’ai pas de mots pour exprimer de manière adéquate à quel point je suis en colère contre l’attitude” ne faites pas ce que je fais, faites ce que je dis “qui semble avoir prévalu à Downing Street”, a déclaré le député. Caroline Nokés. Son collègue Johnny Mercier a fait valoir que la débâcle “humiliante” ne reflète pas la “majorité de mes collègues qui essaient au moins de donner l’exemple”. Douglas Ross, chef du bras écossais des conservateurs (un pays où Johnson n’est pas populaire) crachait. “C’est le Premier ministre – c’est son gouvernement qui a mis en place ces règles, et il doit être tenu responsable de ses actes”, a-t-il déclaré, déclarant qu’il allait écrire une lettre de confiance appelant à la démission de Johnson.

Cela conduit à une question qui occupe de nombreux journalistes britanniques : que se passe-t-il ensuite ? Une possibilité avancée est que 53 autres députés conservateurs écrivent également des lettres à Graham Brady, président du comité de 1922, déclenchant un vote de défiance. De manière réaliste, il est peu probable que le seuil de 54 lettres soit atteint. La crédibilité de Johnson est peut-être remise en question, mais, toujours dans son premier mandat, il a mené les conservateurs à une victoire écrasante lors des dernières élections.

Une autre menace concevable réside dans le propre cabinet de Johnson qui, naturellement, est rempli de personnes qui s’envisagent secrètement au plus haut poste. Quelques-uns des plus discutés des menaces sont ministre des affaires étrangères Liz Truss et Chancelier Rishi Sunak. L’absence de Sunak des bancs lors des excuses de Johnson a été largement notée (il était en voyage au bon moment dans le nord du Devon). Mercredi soir, Sunak avait clairement décidé de ne pas démissionner en signe de protestation. Mais il n’a pas non plus apporté son plein soutien au Premier ministre, publiant le tweet tiède : “Le Premier ministre a eu raison de s’excuser et je soutiens sa demande de patience pendant que Sue Gray mène son enquête.

En effet, tout le monde semble attendre son heure jusqu’à la publication d’une prochaine enquête sur les partis pandémiques. Produit par Sue Gray, une fonctionnaire à la réputation redoutablement irréprochable, il est peu probable que le rapport contienne des découvertes explosives qui délogeront Johnson (qui a pris les devants avec ses excuses parlementaires). Au lieu de cela, cela peut mettre en lumière la ligne floue de Downing Street entre travailler et boire, et peut-être interroger le jugement de Johnson pour être allé à la fête BYOB.