Collectionneur ou voleur ? À l’intérieur des collections royales de la reine Mary

La reine Mary de Teck, la grand-mère réservée de Reine Elizabeth II, était la quintessence de la maîtrise de soi et de l’allure royale britanniques. Mais sous son extérieur glacial se cache une véritable passion pour les objets (et leur acquisition) qui a conduit à des décennies de chuchotements que cette plus appropriée des reines – comme romancée dans le film Downton Abbey– était un kleptomane commun.

Il ne fait aucun doute que Mary (qui a régné de 1910 à 1936) était obsédée par la collecte, la restauration et la réorganisation d’artefacts royaux pour la maison de Windsor. « Mon seul grand passe-temps » elle l’a appelé.

Mais la reine a également amassé de nombreuses collections personnelles, qui, selon son biographe officiel, James Pope-Hennessy, comprenait « des émaux de Battersea, des jades tardifs, des éléphants miniatures d’agate avec des howdahs ornés de bijoux, de petits services à thé en or ou en argent, des boîtes de travail en papier mâché, de minuscules aquarelles de jardins fleuris, des peintures sur verre ». Sa manie des miniatures l’amène à la création de la célèbre maison de poupée Queen Mary, construite entre 1921 et 1924.

L’amour de la reine Mary pour la beauté et l’acquisition est venu naturellement. “Par nature, elle est plus intéressée à regarder qu’à écouter”, a écrit un associé. Née en 1867 au palais de Kensington, fille de la princesse Mary Adelaide (cousine de la reine Victoria) et du duc François de Teck, elle fut baptisée princesse Victoria Mary, surnommée « May » par sa famille et considérée comme une enfant calme et intelligente.

Selon la décision définitive de Pope-Hennessy Reine Marie, elle a affirmé que son amour pour la collection venait de son père, “seulement il était pauvre”. En fait, le mode de vie dépensier de ses parents a plongé la famille dans l’eau chaude, les forçant à fuir en Italie.

« Son amour de l’art s’est développé à Florence, où ses parents ont vécu quelques années, car ils avaient des dettes », explique l’historienne. Hugo Vickers, éditeur de La quête de la reine Mary.

Les premiers fiançailles de May avec le prince Eddy, troisième dans la lignée du trône, se terminèrent par sa mort en 1892. Un an plus tard, elle épousa son frère George, qui était aussi réservé, mais pas aussi intelligent qu’elle.

Le roi George V et la reine Mary de Teck

Par W. et D. Downey/Getty Images.

Il y avait plus à la princesse réservée qu’il n’y paraissait. “Elle avait l’air austère”, dit Vickers. “Sous tout ça, elle avait un bon sens de l’humour, mais elle était assez timide.” Elle a commencé à collectionner sérieusement, ce qui ne semblait pas déranger son mari, car il était un collectionneur passionné de timbres.

Avec l’avènement de son beau-père, le roi Édouard VII en 1901, May était désormais princesse de Galles. Entre la maternité et ses nombreuses fonctions, elle a trouvé un réconfort et un vrai plaisir en travaillant comme conservatrice et catalogueuse officieuse pour les collections royales. « Je suis très occupé maintenant à voir que nos différents inventaires sont corrects & que tout est entré dans la mesure du possible avec son historique. » elle a écrit à sa tante Augusta en 1909. « C’est vraiment plutôt merveilleux ce que nous avons réussi à rassembler et à réunir depuis notre mariage, une collection tout à fait louable d’objets de famille… sans dépenser beaucoup d’argent pour cela. J’avoue que je suis assez fier de nos efforts. J’espère que vous ne vous moquerez pas de moi.