Comment « United States of Al » a fait une sitcom sur la chute de Kaboul – The Hollywood Reporter

by Oliver Carr | Last Updated: October 7, 2021

Ils pensaient tous qu’ils auraient plus de temps.

C’était le jeudi 12 août. Les producteurs et scénaristes de États-Unis d’Al, la sitcom de CBS sur Riley, un vétéran du combat américain qui a amené son interprète afghan Awalmir, alias Al, vivre avec lui dans l’Ohio, était assis pour discuter des intrigues de la saison deux.

La première saison de l’émission a débuté le 1er avril, deux semaines seulement avant que le président Joe Biden n’annonce le retrait complet des troupes américaines d’Afghanistan. Il était clair – pour les co-créateurs Maria Ferrari et Dave Goetsch, et pour l’équipe de scénaristes de la série, qui comprend cinq Afghans et sept vétérans de l’armée – que l’impact de cette décision serait au centre de la saison deux.

“Nous avons compris qu’avec le retrait américain, les choses allaient mal tourner”, explique Reza Aslan, producteur exécutif et scénariste de la série. “Nous avions déjà écrit des scripts, déjà tourné des scripts qui avaient cela en arrière-plan.”

Mais la nouvelle les a devancés. L’offensive militaire des talibans, qui avait commencé en mai, s’est accélérée. Ville après ville, capitale provinciale après capitale provinciale, tombèrent aux mains des militants islamistes. Jeudi, les talibans avançaient sur la capitale, Kaboul.

“Nous avons reçu un appel jeudi pour dire:” rencontrons-nous lundi et voyons comment nous voulons répondre à cela. ” Lundi, la ville était déjà tombée », se souvient Mahyad Tousi, un autre États-Unis d’Al EP. « Cela nous a obligés, les scénaristes et le reste du personnel, en particulier les Afghans, à comprendre, ‘d’accord, comment faisons-nous cela ? Comment réagissons-nous ?’ »

Comme de nombreux membres du personnel afghans et afghano-américains de l’émission, la rédactrice en chef Ursula Taherian avait encore de la famille en Afghanistan qu’elle essayait de faire sortir. “Ces premiers jours, cette première semaine, eh bien, c’était comme une salle de situation, une salle de guerre”, dit-elle.

« Tout le monde était au téléphone pour passer des appels, appeler la famille, appeler l’armée, appeler quiconque pouvait aider », ajoute Miriam Arghandiwal, une assistante d’écrivain dont la belle-sœur avait du mal à rejoindre l’aéroport de Kaboul après la prise de la ville par les talibans. “Ils ont appelé [former commander of U.S. forces in Afghanistan] Général Petraeus. Rien ne fonctionnait.

En regardant ce qui se passait autour d’eux, les producteurs de l’émission savaient que cette histoire, l’histoire de l’évacuation, était celle États-Unis d’Al besoin de dire. S’ils pouvaient lui rendre justice, bien sûr.

“J’hésitais parce que la chose la plus importante qui se passait était que notre personnel était super traumatisé”, admet Ferrari. “Vous ne demanderiez jamais à quelqu’un qui vient de perdre un être cher de vous aider à écrire un scénario sur ce que c’était que de perdre un être cher.”

Habid Zahori, un journaliste afghan qui travaille comme rédacteur d’articles sur États-Unis d’Al, a passé la semaine qui a suivi la chute de Kaboul à se débrouiller entre des conférences téléphoniques avec la salle des écrivains à Burbank (il vit à Ottawa) et des messages effrénés avec sa famille en Afghanistan.

“C’était la pire semaine de ma vie. Et j’ai vécu des périodes horribles, à travers la guerre en Afghanistan, à travers la première période du régime taliban », dit Zahori. “[But] Je pensais qu’il était de ma responsabilité éthique de m’assurer que cette histoire soit racontée et qu’elle soit racontée de la manière la plus réaliste possible.

Les scénaristes de « United States of Al » se sont inspirés de leurs propres histoires d’essayer d’aider les familles à fuir l’Afghanistan pour la première de la saison 2.
Mike Yarish : 2021 Warner Bros. Entertainment Inc

Le réalisme, cependant, s’est avéré un défi. États-Unis d’Al est une sitcom réseau multi-caméras très éclairée, pleine de blagues, de 22 minutes. Pas exactement un format conçu pour aborder les situations de vie ou de mort que les scénaristes de la série vivaient en temps réel.

“Nous faisons une comédie de situation dans un bloc de comédie, sur un réseau, un jeudi soir”, explique Tousi. “Il n’y avait pas de plan pour cela.”

Ferrari et Goetsch ont rencontré Chuck Lorre, producteur exécutif de États-Unis d’Al et, en tant que créateur des succès de CBS Deux hommes et demi, La théorie du Big Bang et Jeune Sheldon, l’une des figures les plus puissantes de la télévision en réseau.

« Il était à 100 % et il a dit : ‘Laissez-moi appeler le président de CBS et lui donner l’alerte, dites-lui que c’est ce que nous voulons faire’ », se souvient Ferrari. « Il a frayé le chemin. »

« Il a dit ‘racontez simplement l’histoire’. Pas de piste de rire. Il ne s’agit pas de blagues », ajoute Goetsch.

Au lieu de cela, l’ouverture de la saison de États-Unis d’Al, dont la première sur CBS jeudi – le 20e anniversaire de l’intervention militaire américaine en Afghanistan – ne ressemble à rien de ce que l’émission ou toute sitcom de réseau a fait auparavant. L’épisode suit les luttes à distance d’Al pour faire sortir sa sœur de Kaboul et pour une sécurité relative en Turquie. Chaque détail, d’Al utilisant Google Maps pour suivre les progrès de sa sœur à Riley lui faisant agiter une écharpe orange pour attirer l’attention d’un marine américain à la sécurité de l’aéroport, est venu directement de la vie réelle.

«C’est exactement ce que j’ai vécu pour faire sortir ma sœur et ma famille», explique Zahori, qui, avec l’aide de Chase Millsap, un vétérinaire américain et consultant militaire de l’émission, a réussi à évacuer 11 personnes, dont ses trois frères et sœurs.

Zahori dit qu’il est toujours difficile pour lui de regarder l’épisode maintenant, deux mois après la fuite de sa famille.

« Je reviens mentalement à ces moments où j’aidais mes frères et sœurs à traverser la foule devant l’aéroport », dit-il. « Il y a eu un moment où mes sœurs et mon frère ont essayé d’entrer, et ma sœur, ma sœur aînée, m’a appelé. “Je viens de voir une femme se faire tirer une balle dans le visage”, a-t-elle déclaré. « Elle se tenait juste à côté de moi. C’est moi qui lui ai dit d’aller à cette porte. Et si ça avait été ma sœur au lieu de cette femme ?

L’épisode, comme toute la première saison de la série, prend soin d’éviter les experts politiques ou la polarisation, en mettant l’accent sur la situation personnelle d’Al et sur son amitié avec Riley. « Nous sommes des conteurs, pas des militants », note Tousi. “Le spectacle a toujours été sur les meilleures impulsions du public américain.”

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Adhir Kalyan dans ‘États-Unis d’Al’
Mike Yarish : 2021Warner Bros. Entertainment Inc.

Mais Tousi pense qu’il est significatif que la nouvelle saison de l’émission soit diffusée maintenant alors que la crise budgétaire et le débat sur le plafond de la dette au Congrès ont remplacé les nouvelles de Kaboul et de Kandahar sur les premières pages du pays.

« L’Afghanistan ne fait peut-être pas la une des journaux, mais au moment où nous parlons, il y a des dizaines de milliers de réfugiés afghans sur des bases militaires ou en route vers des communautés dans tout le pays », note-t-il, « et pour de nombreux Américains les seules histoires qu’ils raconteront. entendre parler de ces réfugiés, leur seul lien avec eux, viendra soit de Fox News, soit de la États-Unis d’Al. “

« Il y a un mouvement anti-réfugiés en pleine croissance en ce moment », ajoute Taherian. “J’espère donc vraiment qu’en montrant notre histoire et qu’il s’agit simplement d’êtres humains à l’opposé de tout ce qui est politique, cela aidera à contrer cette hystérie.”

Le titre de la première de la saison deux est Promesses. Pour Hila Hamidi, l’une des productrices coordonnatrices de l’émission, qui n’a pas pu faire sortir les membres de sa famille d’Afghanistan avant le départ de l’armée américaine, c’est particulièrement poignant.

« Personnellement, je suis gênée, j’ai honte de ne pas avoir tenu la promesse que j’ai faite à ma propre famille », dit-elle. « Le moins que l’on puisse faire, c’est d’accueillir cet exode d’Afghans à bras ouverts. En tant que fille de réfugiés afghans, j’espère qu’en élevant ces histoires à travers ce spectacle, cela adoucira le cœur des personnes qui en ont le plus besoin.