Critique de « La première vague » – The Hollywood Reporter

by Oliver Carr | Last Updated: October 8, 2021

Pendant les 10 premières minutes de La première vague, au milieu du tumulte des urgences, des interventions urgentes des équipes d’intervention rapide et de l’état d’alerte général, un refrain surgit : « Avons-nous un pouls ? Nous sommes en mars 2020 et la mort est partout. Maintenant, plus d’un an et demi après le début de la nouvelle pandémie de coronavirus, le documentaire intensément intime de Matthew Heineman arrive comme un rappel graphique et émotionnel des premiers jours de la crise, dans toute sa confusion et son horreur. C’est aussi un témoignage époustouflant du combat pour vivre, de l’appel à la guérison et du pouvoir de la connexion humaine.

Comme l’an dernier 76 jours, qui a capturé les premières semaines de l’épidémie à Wuhan, en Chine, La première vague est un remarquable reportage du ventre de la bête. Dans ce cas, cela signifie Long Island Jewish Medical Center (LIJ), un hôpital du Queens qui a été particulièrement durement touché par un afflux de patients COVID-19 à une époque où New York était l’épicentre américain du virus. En mettant l’accent sur un interniste et deux patients en difficulté mais déterminés et leurs familles, le film magistralement conçu de Heineman, dont la sortie en salles est prévue par Neon à la mi-novembre, est une œuvre dramatique à fort impact.

La première vague

La ligne de fond

Un reportage captivant et percutant.

Lieu: Festival du film des Hamptons

Réalisateur: Matthieu Heineman

1 heure 33 minutes

Toutes les figures centrales, patients inclus, sont des travailleurs essentiels de première ligne, et le bilan disproportionné de la pandémie sur les personnes de couleur est une préoccupation centrale du doc. (Le problème est également reconnu en termes clairs par le gouverneur de l’époque, Andrew Cuomo, dont les briefings quotidiens sont extraits ici et rappellent la stature héroïque du politicien désormais déshonoré pendant les mois de chaos. Beaucoup de choses peuvent changer en un an et un demi.)

Nathalie Dougé, docteur en médecine interne née dans le Bronx de parents haïtiens, ressent un lien particulier avec les nombreux immigrants et personnes de couleur qu’elle traite. En mai 2020, après le meurtre de George Floyd par la police de Minneapolis, et après avoir entendu d’innombrables patients se plaindre de difficultés respiratoires, les mots « Je ne peux pas respirer » prennent un nouveau sens pour elle. Portant une petite pancarte manuscrite – “Le racisme est un problème de santé publique” – le médecin se joint à l’effusion de rage et de chagrin lors d’une manifestation à Manhattan. Dans cette séquence de fin de film, sa confrontation amoureuse avec un jeune homme désemparé est une véritable émotion.

Les sentiments intenses ne manquent pas dans La première vague, qui est divisé en chapitres par mois. En mars, lorsque LIJ est inondé de ses premiers patients COVID, Dougé décrit le virus comme « la pire chose en médecine » – c’est-à-dire quelque chose de nouveau, pour lequel il n’y a pas de protocole. Elle a des soupirs de frustration et d’angoisse face à l’imprévisibilité de la maladie. Son sentiment d’être submergée est évident, tout comme sa compassion lorsqu’elle parle avec des patients ou au téléphone avec leur famille, qu’elle livre une mise à jour pleine d’espoir ou la pire nouvelle imaginable.

Le film retrace les déboires et les progrès de deux patients, tous deux jeunes et des familles qui élèvent. Nous entendons rarement leurs voix – pendant leur séjour à l’hôpital, ils sont soit sous ventilateur et inconscients, soit trop énervés pour parler. Et pourtant, un fort sentiment de qui ils sont se dégage, grâce à des aperçus d’eux dans des temps meilleurs et à l’extraordinaire travail de caméra instantané du réalisateur-DP Heineman et de son intrépide équipe de directeurs de la photographie (Ross McDonnell, Thorsten Thielow, Brian Dawson et Alex Pritz). Avec une quasi-invisibilité, ils évoluent parmi des scènes d’une intimité parfois saisissante.

L’identité de ces deux personnes affligées se voit, puissamment, dans la façon dont les agents de santé leur répondent, et dans les scènes de leurs conjoints anxieux, de leurs adorables enfants et d’autres proches concernés. Le responsable de la sécurité scolaire du NYPD, Ahmed Ellis, un Américain de première génération dont les parents sont originaires de Guyane, est un patient à haut risque car il est en surpoids et diabétique, et il a 35 ans lorsqu’il tombe malade. Brussels Jabon, une infirmière, a accouché de son deuxième enfant par césarienne d’urgence, puis est tombée dans le COVID à part entière, n’ayant tenu son nouveau-né qu’une seule fois.

Dans les moments de conscience au cours de leurs longues et difficiles crises de maladie, les deux patients expriment une volonté puissante de surmonter l’épreuve et de retourner dans leur famille. Le mari de Bruxelles, Japh, également infirmier – comme tous les adultes de leur famille élargie philippine américaine – ne peut pas rendre visite à sa femme ou à son nouveau fils à l’hôpital, et craint que sa fille asthmatique ne contracte le virus. La femme d’Ahmed, Alexis, une professionnelle de la santé, a les mains pleines avec deux bambins et leur cache ses inquiétudes.

Dans leurs conversations dans la salle de pause, les infirmières comptent les intubations de la journée et partagent à quel point elles sont terrifiées à l’idée d’être infectées et de ramener le virus à la maison dans leur propre famille. Leur peur, leur épuisement et leur chagrin trouvent une expression calme et stupéfaite lors de réunions de groupes de soutien en pleurs. En plus de la crise médicale elle-même, de nombreuses infirmières et aides médicales ressentent la responsabilité inhabituelle de servir de membres de la famille de substitution : les proches des patients ne sont présents que sur les écrans de la tablette FaceTime en streaming que les employés de l’hôpital tiennent dans leurs mains gantées. (Dans un regard moins dramatique mais toujours chargé d’émotion sur notre réalité virtuelle imposée par la pandémie, le Dr Dougé marque son anniversaire via une célébration surprise sur Zoom.)

À l’autre extrémité du spectre, la caméra capte l’humeur exultante des infirmières chaque fois qu’un patient se sent suffisamment bien pour être retiré d’un appareil de ventilation ; ils marquent de telles occasions en jouant “Here Comes the Sun”. Heineman se concentre sur quelques employés de l’hôpital farouchement dévoués : l’infirmière des soins intensifs Kellie Wunsch, qui est particulièrement émue par la lutte continue du père de famille Ahmed, et le physiothérapeute Karl Arabian, dont l’optimisme implacable et le rire éclatant sont sûrement aussi essentiels à son travail que les connaissances médicales et force physique.

La première vague montre de manière troublante à quel point le virus peut être débilitant. Il y a quelques instants de mort à l’écran, présentés de manière moins oblique que ce à quoi on pourrait s’attendre – et vraisemblablement avec la permission des plus proches parents des patients. Ces moments semblent trop personnels, trop bruts, trop spirituels pour être enregistrés. Mais le fait est peut-être qu’ils représentent beaucoup plus de ces décès. Et Heineman nous montre comment les procédures hospitalières deviennent des rituels à part entière : la minute de silence du personnel médical autour du défunt, l’étiquette d’identification à l’orteil, l’ensachage et le retrait du corps vers la morgue de l’hôpital qui se remplit rapidement.

Ponctuant le drame principal, quelques plans bien placés des rues vides de New York ou des clients d’épicerie socialement éloignés faisant la queue pour faire leurs courses : comme nous étions, il y a moins de deux ans. Que ce soit dans ces brefs intermèdes ou dans le drame principal à l’hôpital et sur le front intérieur, il n’y a pas d’image perdue ou sans implication dans les images que Heineman et ses collègues cinéastes ont rassemblées. Et tout cela est assemblé avec un élan assuré par les éditeurs Francisco Bello, Matthew Heineman, Gabriel Rhodes et David Zieff, la musique intérieure des visuels assortie par H. Scott Salinas et la partition subtilement émouvante de Jon Batiste.

La saga de quatre mois du film se termine à un moment où les New-Yorkais prévoient “la réouverture”. À présent, nous avons probablement perdu le compte des réouvertures, des fermetures et des poussées, des mandats politiques et des renversements que nous avons subis depuis le printemps 2020. Mais La première vague offre un regard inoubliable sur la façon dont, dans les premières semaines d’une tempête monstrueusement inconnue, certains des plus courageux d’entre nous ont persévéré.