La grève qui a fermé Hollywood en 1945 – The Hollywood Reporter

by Oliver Carr | Last Updated: September 28, 2021

Dans les annales des batailles sanglantes et parfois mortelles entre les syndicats, la direction et les forces de l’ordre, la mêlée qui a éclaté devant l’entrée des studios Warner Bros. à Burbank le 5 octobre 1945, n’est peut-être pas la plus notable : quelques commotions cérébrales et contusions, voitures renversées et certains militants emprisonnés. Bien que des centaines de piquets, briseurs de grève et policiers se soient emmêlés dans le tumulte – de nombreux brandissant des matraques, des câbles de batterie, des chaînes et des massues – aucun coup de feu n’a été tiré et, fait remarquable, personne n’a été tué.

Pourtant, l’affrontement occupe une place importante dans la tradition hollywoodienne, mis en lumière depuis des lustres sous le titre de marque “Black Friday” – il n’est pas surprenant que les travailleurs d’une industrie consacrée à l’image de marque et à l’autopromotion sachent comment commercialiser leur passé.

La trame de fond de l’épisode le plus légendaire de la guerre des classes dans l’histoire du travail d’Hollywood est complexe et alambiquée, à bien des égards moins sur les questions essentielles des salaires et des conditions de travail que sur la nature fratricide de la politique syndicale dans les tranchées. “De quel côté es-tu?” demande le célèbre hymne du travail, en attendant une réponse facile que les événements du Black Friday pourraient ne pas offrir.

L’étincelle qui a déclenché le Black Friday – en fait le point culminant d’une guerre d’usure de sept mois – a été le débrayage, le 12 mars 1945, de 78 membres des Screen Set Decorators, affiliés au Painters Local 1421. « Près de 60 % de toute la production a été interrompue hier, et 12 000 travailleurs du cinéma sont devenus inactifs, alors que les membres des Screen Set Designers, Decorators et Illustrators ont “frappé les briques” devant tous les grands studios et, rejoints par des détenteurs de cartes dans une douzaine d’artisans de l’industrie, a précipité le pire blocage de main-d’œuvre d’Hollywood en près d’une décennie », lit-on en première page journaliste hollywoodien histoire du 13 mars 1945.

La cause précipitée de l’action était un conflit juridictionnel amer sur lequel le syndicat omnibus représenterait les décorateurs dans les négociations avec la direction : l’Alliance internationale plus conservatrice des employés de théâtre et de scène (IATSE) ou son rival conflictuel et prometteur, le Conférence des syndicats de studios (CSU). À l’époque comme aujourd’hui, l’IATSE était le syndicat établi, une centrale électrique à l’échelle de l’industrie qui contrôlait essentiellement l’atelier du système de studio depuis les années 1920. Pendant une grande partie de ce temps, quel que soit le président titulaire, le chef de l’exploitation était un gangster de Chicago avec le surnom trop parfait de Willie Bioff. Les magnats des studios ont acheminé des sacs d’argent à Bioff et, en échange, il a fait tourner la chaîne de montage. (En 1941, Bioff fut reconnu coupable d’extorsion et envoyé à Alcatraz ; en 1955, retraité et vivant sous un faux nom à Phoenix, il tourna la clé de sa camionnette et fit exploser une explosion mortelle.)

Le successeur de Bioff, Richard F. Walsh, qui a été président de l’IATSE de 1941 à 1974 sans jamais être inculpé, a été éclipsé par Roy Brewer, la personnalité alpha qui est venue en ville en 1945 en tant que représentant international de l’IATSE. Il avait deux missions : maintenir le marteau de l’IATSE sur le travail d’Hollywood et purger les rangs syndicaux de toute influence communiste.

En 1941, avec le sentiment que l’IATSE était un outil des patrons – des entreprises et de la mafia – la CSU la plus radicale a émergé, dirigée par un agitateur enflammé nommé Herbert K. Sorrell, un ancien boxeur et membre du Motion Picture Painters Local 644. Cette année-là, il a mené la Screen Cartoonists Guild dans une grève très médiatisée et finalement réussie contre le Walt Disney Studio, gagnant l’inimitié éternelle de Disney, qui s’attendait à ce que ses animateurs sifflent pendant qu’ils travaillaient à bon marché.

La rhétorique de classe et la tactique à mains nues de Sorrell ont amené Brewer à soupçonner qu’il était quelque chose de bien pire qu’un gangster. Sorrell a toujours plaisanté en disant qu’il n’était pas communiste, mais il était heureux de dépenser leur argent.

À la fin de la Seconde Guerre mondiale, Sorrell semblait mieux comprendre l’humeur de la base. Après des années de sacrifice, les travailleurs de toute l’industrie voulaient une plus grosse part du gâteau. Après tout, 90 millions d’Américains par semaine allaient au cinéma et les bénéfices des studios montaient en flèche. CSU a promis une attitude plus agressive et centrée sur le travailleur.

Pour la CSU et l’IATSE, la lutte pour savoir qui représenterait les décorateurs de plateau a marqué un point de pivot potentiel. Alors que la grève des décorateurs de décors formait des cercles concentriques d’occupations collatérales solidaires (« machinistes, charpentiers, plombiers, employés de bureau, dessinateurs, publicistes et analystes d’histoires, et autres », comme Héraut du cinéma averti le 20 octobre 1945), l’IATSE a senti une relève malvenue de la garde.

Au cours du long été, les grévistes de la CSU et les non-grévistes de l’IATSE se sont battus sur les lignes de piquetage et devant les tribunaux, échangeant insultes, injonctions et coups occasionnels. Pour leur part, les producteurs du studio ont affirmé n’avoir aucun intérêt enraciné dans ce qui était purement un combat intra-muros. « Nous sommes pris impuissants dans un conflit de compétence », se sont-ils plaints. En vérité, les magnats ont rechigné à négocier avec le joueur de hardball Sorrell et ont préféré le Brewer, plus accommodant.

Début octobre, la grève en était à sa 29e semaine. Les quatre parties – les studios, l’IATSE, la CSU et la police – étaient frustrées et à cran. Au lever du jour du vendredi éponyme, les membres des syndicats rivaux se sont rassemblés en force aux portes de Warner Bros. Les travailleurs de l’IATSE non grévistes voulaient entrer et aller travailler; Les grévistes de la CSU sur la ligne de piquetage étaient tout aussi déterminés à les empêcher d’entrer. Lorsque les travailleurs de l’IATSE ont tenté de franchir la ligne de piquetage, des centaines de grévistes de la CSU ont chargé depuis leurs barricades. L’enfer s’est déchaîné.

Prêts à se battre avec plus que leurs poings, des renforts sont arrivés de tous les côtés – flics, grévistes et briseurs de grève. « Divers engins de guerre ont été utilisés, notamment des bombes lacrymogènes, des lances à incendie, des poings américains, des matraques, des briquets et des bouteilles de bière », a noté Variété. THRLe récit du 8 octobre décrivait “des combats de rue, des gaz lacrymogènes, des coups de couteau, des matraques et des bouleversements de voitures”. Blayney Matthews, chef des forces de police de Warner Bros. Studio, a reçu un coup de poing au visage alors qu’il franchissait la ligne de piquetage. Les pompiers de Warners ont riposté en lâchant deux lances d’incendie de grande puissance sur les grévistes. Les grévistes se sont regroupés et ont rejeté bouteilles et pierres. « Leurs munitions ont été reconstituées par des femmes grévistes trempées et débraillées », a rapporté le Los Angeles Times, qui a donné un vaste play-by-play.

Après deux heures de chaos généralisé, une phalange de 300 policiers et shérifs adjoints a finalement réussi à réprimer l’émeute et à nettoyer le terrain. Quarante personnes ont été blessées, aucune gravement.

Les jours suivants ne furent pas aussi noirs que vendredi, mais les assemblées n’étaient guère pacifiques. L’action est tombée dans un schéma : la police a chargé les piquets de grève de la CSU d’ouvrir des passages pour les travailleurs de l’IATSE, des escarmouches se sont ensuivies, des militants ont été emmenés en prison ou envoyés à l’hôpital, répètent-ils. (Plutôt que de courir le gantlet à l’entrée chaque matin, de nombreux travailleurs de l’IATSE se sont installés pour la nuit dans le studio.) Des bandes itinérantes de grévistes et de non-grévistes ont mené les combats dans les rues et les quartiers environnants. Le Sorrell aux larges épaules, toujours au cœur de l’action, a été frappé au visage avec une chaîne. Une secrétaire de bureau en grève nommée Veronica Chalmers a été arrêtée pour possession d’un blackjack.

Des confrontations tendues et des échauffourées féroces se sont poursuivies les jours suivants. CSU a tenu bon et a doublé avec des piquets à Universal, RKO Pathé, Republic, Paramount et Columbia. Le 10 octobre, les flics ont rassemblé 400 grévistes sur le terrain de Warners, leur ont lu l’acte d’émeute et leur ont ordonné de se disperser. Les grévistes provocateurs ont répondu en chantant “The Star-Spangled Banner”. Tous les 400 ont été transportés à la prison de Burbank City; les réservations ont pris toute la journée.

La grève de 45 a pris fin lorsqu’Eric Johnston, le nouveau président des Product Picture Producers of America, a conclu un accord avec la Fédération américaine du travail, l’organisation faîtière à laquelle appartenaient à la fois l’IATSE et la CSU. La CSU est reconnue comme agent négociateur des décorateurs de plateau, mais elle devra défendre ses autres accords de monopole syndical. Les deux camps ont revendiqué la victoire.

La trêve n’a pas duré longtemps. Le 26 septembre 1946, une deuxième grève orchestrée par la CSU, impliquant cette fois des peintres et des menuisiers, secoua l’industrie. Variété a qualifié la suite de longue date de 1946 de « plus amère lutte syndicale » de l’histoire d’Hollywood.

Pour les rangs des travailleurs américains comme à Hollywood, les grèves de 1945 et 1946 ont entraîné un retour de bâton important, voire historique. Le 23 juin 1947, avec les guerres du travail à Hollywood en toile de fond, le Congrès américain a adopté la loi Taft-Hartley sur le veto du président Truman. La législation interdisait le type même de grèves juridictionnelles perturbant la chaîne de production d’Hollywood. De façon inquiétante aussi, cela obligeait les dirigeants syndicaux à désavouer le communisme ou à faire face à une décertification du National Labor Relations Board.

Cependant, le Congrès n’en avait pas tout à fait fini avec Hollywood. En octobre 1947, le House Committee on Un American Activities a lancé son enquête notoire sur une prétendue infiltration communiste dans l’industrie cinématographique. Pas moins que le contenu cinématographique et les artistes subversifs, l’influence du communisme dans les syndicats hollywoodiens était à l’ordre du jour.

Roy Brewer a témoigné devant HUAC en tant que témoin amical. La CSU était entièrement contrôlée par les communistes, a-t-il affirmé, et Sorrell était « le fer de lance des activités communistes dans le domaine du travail à Hollywood ». Brewer a assuré à HUAC que peu importe à quel point les acteurs, réalisateurs et scénaristes surpayés et ingrats étaient subversifs, les rangs de la main-d’œuvre hollywoodienne comprenaient des Américains fidèles et patriotes.

Entre Taft-Hartley et HUAC, les radicaux furent bientôt purgés des rangs du travail hollywoodien. Hollywood officiel a poussé un soupir de soulagement. “S’il n’y avait pas eu le bon bras droit de l’IATSE représenté par Dick Walsh et Roy Brewer, le travail en studio aurait été dans la colonne commie”, écrivait alors-THR le propriétaire Billy Wilkerson, qui a contribué à attiser la peur du communisme dans l’industrie et a encouragé le soutien à la tristement célèbre liste noire d’Hollywood.

En 1952, la CSU était disparue. Herbert Sorrell a pris sa retraite des premières lignes de l’activisme syndical – bien qu’il soit resté membre du Painters Union jusqu’au jour de sa mort en 1973.

Thomas Doherty est professeur d’études américaines à l’Université Brandeis et auteur de Little Lindy est kidnappé : comment les médias ont couvert le crime du siècle (Columbia University Press, 2021).