La seconde venue d’Octavia E. Butler

Le terrain couvert par Octavia E. Butler dans ses 15 romans et ses deux recueils d’histoires est traçable, mais vous avez besoin de temps. Dans les années 70, 80 et 90, lorsque Butler a publié la majeure partie de son travail, elle, Samuel Delany et Ursula K. Le Guin étaient les seuls auteurs de science-fiction importants à tenter des histoires aussi idéologiquement ambitieuses dans le genre, plaçant à gauche -des politiques nationales centrées et des histoires locales au cœur de leurs intrigues. Mais la fiction de genre n’était historiquement pas considérée comme le terreau du grand roman américain, surtout si vous étiez noir, gay et/ou une femme (les trois auteurs étaient au moins l’un des auteurs ci-dessus). Ces dernières années, nous avons vu les énormes contributions littéraires de ces écrivains de science-fiction politiquement perspicaces célébrés plutôt que ghettoïsés. Pour Butler, contrairement à Le Guin, décédé en 2018, et à Delany, 79 ans, l’apogée de sa reconnaissance est arrivée à titre posthume.

Les livres de Butler – de la trilogie Xenogenesis à la série Parabole à ses travaux ultérieurs, y compris débutant— s’est attaqué à la destruction de l’environnement, aux conflits frontaliers, aux traumatismes intergénérationnels et aux complexités de la race, du sexe et de la reproduction. Née et élevée à Pasadena, où elle a également vécu une grande partie de sa vie d’adulte, Butler était profondément intéressée par ce que la sécheresse et la ségrégation en Californie signifieraient pour les populations les plus vulnérables de l’État, en particulier les femmes noires, un thème qu’elle a exploré avec une intensité sans faille dans Parabole du semeur. Si elle semble impressionnante en avance sur son temps, c’est parce qu’elle était imprégnée de l’actualité de son époque. Tout ce que nous trouvons nouveau et déconcertant dans les cycles d’actualités actuels se produisait presque certainement à l’époque où Butler écrivait, et les nombreuses coupures de journaux dans sa collection d’articles à la Huntington Library de Saint-Marin le prouvent. Quand Lynell George, originaire de Los Angeles et journaliste, faisait des recherches sur son livre Une poignée de terre, une poignée de ciel : les œuvres d’Octavia Butler, elle était stupéfaite de la profondeur de la curiosité de l’auteur. « Vous ouvriez simplement ces boîtes et vous trouviez des dossiers remplis de choses qui piquaient son imagination – des sujets qu’elle suivait, du climat et de la politique à la maladie et aux vampires dans la littérature », me dit George. “Beaucoup de ces sujets étaient dans sa tête depuis des décennies, et elle était vraiment informée. Son imagination lui permettait de bondir, mais elle était ancrée dans les choses qui se passaient autour de nous. Et elle n’arrêtait pas de poser ces questions : Et qu’est-ce qui se passerait si?

Aujourd’hui, plus d’une décennie et demie après la mort de Butler en 2006 à l’âge de 58 ans, ces questions seront à nouveau posées alors que les scénaristes et réalisateurs adaptent plusieurs de ses romans et histoires pour le cinéma et la télévision. Le dramaturge finaliste du prix Pulitzer Branden Jacobs-Jenkins a écrit et produit le pilote d’une adaptation en série de Parenté pour FX, qui Zola cinéaste Janicza Bravo dirigera. Issa Rae et JJ Abrams se sont associés pour produire un débutant pilote pour HBO. La société de production de Viola Davis, JuVee, s’est associée à Amazon pour apporter Graine sauvage, le premier livre de la série Patternist de Butler, au petit écran avec Wanuri Kahiu, qui a réalisé le film lesbien kenyan Rafiki, dans le fauteuil du directeur. Ava DuVernay s’est également associée à Amazon sur une adaptation télévisée de Aube. Et ce n’est pas tout. En juillet, il a été annoncé que le réalisateur de documentaires nominé aux Oscars Garrett Bradley (Temps) écrira et dirigera son interprétation Parabole du semeur en tant que long métrage distribué par A24.

C’est une énorme quantité d’interprétation par une liste impressionnante de talents noirs, un cadeau qui semble être tombé du ciel. Merrilee Heifetz, ancien agent de Butler et actuel exécuteur littéraire de Writers House, gère les options pour l’œuvre de Butler aux côtés de la cousine de l’auteur Ernestine Walker. Quand je lui demande ce qu’elle attend de toutes ces adaptations, elle répond : « Tout ce que vous pouvez faire, c’est essayer de l’apporter aux personnes dont vous pensez pouvoir faire confiance à la vision. Et tu regardes quelqu’un comme Janicza [Bravo], son style visuel est incroyable. J’ai hâte de voir ce qu’elle fait. Il y a des années, quand Heifetz a vu que Jacobs-Jenkins était intéressé à écrire un Parenté adaptation, elle est allée voir sa pièce Tout le monde au Signature Theatre de New York et a été impressionné. Jacobs-Jenkins, qui a travaillé sur la mini-série HBO Veilleurs, est devenu un grand fan de majordome au lycée, et quand Breaking Bad était à son apogée, il réalisa Parenté ferait un grand spectacle. Il a dit à son agent qu’il voulait les droits.

Mais il y a eu un hic. “Parenté était sous option presque tout le temps que j’ai représenté Octavia, remontant au milieu des années 80 », dit Heifetz. “Je me souviens des gens qui essayaient de le faire faire, et je disais:” Ne pouvez-vous pas trouver une grande actrice noire [to attach] à cela ?’ Et ils ont dit: “Eh bien, les jeunes actrices noires ne veulent pas jouer quelqu’un qui est essentiellement un esclave à un moment donné.” Et j’ai pensé, Oh mon Dieu, tu ne les feras pas lire le livre. Les gens ne comprennent pas ce que c’est. Mais c’était une question de temps. Ensuite, une jeune productrice noire nommée Courtney Lee-Mitchell était en voyage à Philadelphie avec sa famille lorsqu’elle s’est demandée à haute voix à quoi cela ressemblerait si elle et ses proches étaient transportés dans le temps dans la ville pendant l’esclavage. Son mari l’a informée que Butler avait déjà écrit ce roman, mais que Parenté pourrait faire un grand film. Un récent diplômé de Juilliard, Mallori Johnson, a été choisi pour le rôle principal.

J’ai parlé à Jacobs-Jenkins et Lee-Mitchell le jour où ils ont terminé le tournage de l’épisode pilote pour Parenté, et ils étaient de bonne humeur. « Comme plus d’informations [about the pilot] est déployée auprès du public, la réponse a été si encourageante et affirmative », a déclaré Jacobs-Jenkins. « Cela a mis du temps à venir, nous développons cela depuis longtemps, mais je suis très heureux d’être là où nous en sommes. C’est une sorte de miracle.