Le recyclage, un nouvel horizon pour les fabricants de smartphones

Dans la brume matinale, plusieurs camions serpentent sur les routes de la zone industrielle de Breda, non loin d’Amsterdam, aux Pays-Bas. L’un des 33 tonnes, qui vient de montrer ses pieds blancs aux gardes assis sur la tour, entre dans un parking de l’entrepôt où il décharge sa marchandise. A l’intérieur d’un immeuble très sécurisé avec entrée portique et caméra, se déroule un subtil ballet. Environ 10 employés néerlandais sur place récupèrent les cartons des camions, les ouvrent et commencent le tri. Tout y est : vieux iPhones, iPads, MacBooks défectueux… un cimetière à la gloire d’Apple ! Derrière ces hauts murs se trouve le plus grand centre de tri et de recyclage des marques européennes de pommes croquées. “Le lieu est un secret. On veut vraiment le rendre le plus discret possible”, nous explique un représentant du géant américain sur place.

Si Apple veut se faire oublier, c’est parce qu’un de ses “joyaux”, Daisy, est stocké dans l’entrepôt. Daisy est un robot ultra-sophistiqué développé en interne pour faciliter l’arrosage des produits. Dans ce cas, c’est l’iPhone. “Il n’y a que deux robots de ce type sur la planète”, explique l’un des administrateurs du site. Le premier est un site transatlantique à Austin, au Texas. Et deuxièmement, avant de le voir aux Pays-Bas, il était caché pendant deux ans dans une grande pièce à côté de la pièce où certains de nos smartphones étaient triés. Il est alors directement réajusté ou recyclé. Et parce que la taille de l’étoile locale est impressionnante, elle doit mesurer 6 mètres de long, 3 mètres de large et 2 mètres de haut. Ses performances le sont encore plus. Les cinq bras mécaniques de la machine démontent l’iPhone à plat en 18 secondes, de la coque au circuit imprimé. Avec de la dextérité, vous enviez les gens d’affaires. À cette vitesse, le robot protégé par une fenêtre en plexiglas peut démonter plus d’un million d’iPhone par an et est acheminé par camion jusqu’à un entrepôt à Batavia presque tous les jours.

Tous les iPhones peuvent être recyclés

Cela signifie que rien ne doit être gaspillé. Batteries, écrans, composants, terres rares… Le robot de deuxième génération d’Apple, Daisy (créé en 2018), est juste derrière Liam. “Le but est de récupérer tout ce que l’on peut”, explique une source du groupe, qui précise que la machine peut “fonctionner” sur 23 modèles d’iPhone différents. Une fois distribué dans un bac situé à côté de l’impressionnante machine, le matériel est retourné aux sous-traitants d’Apple et réintégré dans le processus de fabrication de produits flambant neufs. Ou exactement ? Cupertino refuse de répondre, mais garantit qu’il utilisera la “ligne la plus courte possible”, ou logiquement un site européen. Cependant, ce qui est certain, c’est de construire une nouvelle batterie en utilisant le lithium et le cobalt de l’ancienne batterie de l’iPhone. Il en est de même pour le verre sérigraphique et le cuivre et l’aluminium pour circuits imprimés. “Certains des iPhone 6 laissés dans ces poubelles seront utilisés pour créer la prochaine génération”, a déclaré une personne proche du dossier.

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Le recyclage n’est pas nouveau pour les fabricants de smartphones. Au cours des dernières années, tous les leaders du marché tels qu’Apple, Samsung en Corée du Sud et Huawei en Chine ont essayé de donner une nouvelle vie à leurs produits de diverses manières. Un moyen de recalibrer votre appareil ou de le recycler directement avec des partenaires dispersés. Sur Terre… mais ce phénomène est en pleine expansion alors que l’industrie cherche à se verdir en réduisant les émissions de carbone. Les défis sont incommensurables. Et chacun sa solution. Samsung, qui n’a pas promis de résultats chiffrés, a annoncé il y a quelques semaines une série d’objectifs pour réduire son empreinte environnementale d’ici 2025. Parmi celles-ci, la suspension de l’utilisation de plastiques dans tous les emballages, notamment l’utilisation de matériaux recyclés dans « tous les appareils ». A quel taux ? Interrogé, le géant basé à Séoul a refusé de répondre à notre question. “La réduction des émissions de dioxyde de carbone et l’augmentation de la compétitivité sont inextricablement liées”, explique une porte-parole de Xiaomi, qui travaille à la mise en place de sa propre usine de décomposition en Asie.

Dans ce cadre, Apple a promis que sa chaîne d’approvisionnement et ses produits seraient neutres en CO2 d’ici 2030, en s’appuyant fortement sur Daisy et ses successeurs potentiels pour réduire les émissions. L’impact est important. Une tonne de matière recyclée équivaut ainsi à deux tonnes recyclées en filière traditionnelle. Ce chiffre s’explique notamment par les bénéfices tirés de la réduction des coûts de transport.

“Nous devons toujours produire des matériaux rares dans les mines, mais avoir la capacité de recycler est devenu un problème économique majeur.”

Rêve de “circuit fermé”

Mais si Apple et ses concurrents accélèrent le recyclage et créent leurs propres sites, ce n’est pas seulement pour limiter leur impact environnemental. Le recyclage des produits présente également des avantages stratégiques pour les industriels, notamment en ce qui concerne l’accès à certaines terres rares qui présentent un risque géopolitique important. Et si quelqu’un n’ose pas en parler publiquement, la Chine reviendra régulièrement sur le débat. La deuxième économie mondiale détient à elle seule plus de 50 % des réserves mondiales de lithium, matériau essentiel pour la production de batteries. Quelque chose que les fabricants ne peuvent pas manquer. Surtout si ce dernier est américain… Le lithium n’est pas le seul minéral en cause. La récente pénurie de composants électroniques a aidé les fabricants à accélérer leur réflexion sur le recyclage. “Même si vous n’avez pas été pénalisé au cours des derniers mois, vous courez le risque de ne pas être pénalisé”, a déclaré l’un des principaux fabricants. En fait, plus de 6 milliards de smartphones sont en circulation et d’énormes ressources sont en circulation dans des secteurs comme Apple et Samsung. Il leur suffit d’organiser les chaînes, mais c’est déjà commencé.

Bien sûr, la construction d’un système de recyclage coûte cher. Rien qu’en 2020, Samsung a investi plus de 100 millions de dollars dans un centre dédié. Dans le cadre de cela, Apple n’a pas révélé combien il avait injecté dans l’équipe travaillant sur la création de Daisy et le développement de ce type de technologie. Le budget sera d’au moins des dizaines de millions de dollars par an. Mais de l’avis de tous les experts, le profit potentiel reste bien supérieur au montant engagé, quoi qu’il arrive. « Nous devons toujours produire des métaux rares dans les mines, mais pouvoir recycler est devenu un enjeu économique majeur », souligne Nicolas Verdier, membre de la Direction Stratégique du Groupe Minier Eramet. ..


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Tout le monde peut récupérer les smartphones en magasin et les envoyer au site de recyclage. C’est ce que fait Apple au Breda Center pour tous les produits européens. What’s in Texas agit comme une plaque tournante en Amérique du Nord. Vous pouvez également installer une autre marguerite en Asie ou en Amérique du Sud… “Vous pouvez récupérer votre produit dans n’importe quel magasin”, explique Huawei. L’idée ultime pour le fabricant est en fait très claire. Il s’agit de créer un circuit fermé indépendant du fournisseur, quelle que soit la géographie. “Les métaux importants peuvent être recyclés indéfiniment. Ils peuvent retrouver la même qualité après recyclage. C’est un énorme avantage pour les principaux fabricants de smartphones grand public”, explique Nicholas Verdier. A partir de là, imaginez qu’Apple et Samsung recyclent immédiatement tous leurs produits eux-mêmes ? « C’est un autre métier », disent les bons passionnés du secteur. Mais ces géants ont aussi les moyens d’investir des milliards de dollars pour se projeter dans toutes les industries. Leur indépendance en est probablement le prix.


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