Les défenseurs de la liberté de la presse s’inquiètent du fait que le projet Veritas vient de museler le New York Times

Dans une décision inhabituelle et effrayante jeudi, un juge de New York commandé les New York Times s’abstenir de « diffuser ou publier davantage » d’informations sur Project Veritas, le groupe d’activistes dirigé par un provocateur d’extrême droite James O’Keefe, et des « efforts supplémentaires pour solliciter ou acquérir » du matériel, une violation flagrante du premier amendement qui a été immédiatement décriée par les journalistes et les militants de la liberté d’expression. « Les restrictions préalables – qui sont des ordres de ne pas publier – font partie des menaces les plus graves pour la liberté de la presse », Bruce Brown, directeur exécutif du Comité des journalistes pour la liberté de la presse, a déclaré dans un déclaration Jeudi. « Le tribunal de première instance n’aurait jamais dû rendre cette ordonnance. S’il n’annule pas immédiatement la restriction antérieure », a poursuivi Brown, « une cour d’appel doit intervenir et le faire ».

Le séjour temporaire, demandé par Project Veritas et accordé par le juge du comté de Westchester Charles D. Wood, est venu une semaine après le Fois signalé sur des notes internes dans lesquelles un avocat de l’organisation, Benjamin Barr, décrit comment il peut mener ses opérations d’infiltration sans enfreindre les lois fédérales. Le projet Veritas, qui s’est fait un nom avec des cascades d’espionnage contre les démocrates et les groupes libéraux alignés, fait l’objet d’une enquête par le ministère de la Justice ; la semaine dernière, des agents fédéraux ont perquisitionné O’Keefe et d’anciens agents dans le cadre d’une enquête sur la façon dont l’organisation a obtenu le journal du président Joe Bidenla fille de, Ashley. Les Fois dit qu’il avait les documents avant ce raid, mais Project Veritas a fait valoir à Wood que leur publication violait le privilège avocat-client et était une tentative de la part du Fois embarrasser le groupe dans une poursuite en diffamation en 2020 déposé contre le papier.

L’ordonnance du juge est temporaire, interdisant au journal de rendre compte du projet Veritas jusqu’à une audience la semaine prochaine. Mais un tribunal interdisant à un média de faire son travail constitue néanmoins un affront flagrant à la liberté de la presse, et le Fois promis de combattre la décision. « Cette décision est inconstitutionnelle et crée un dangereux précédent », Doyen Baquet, rédacteur en chef du Fois, a déclaré dans un communiqué. « Lorsqu’un tribunal fait taire le journalisme, il trahit ses citoyens et porte atteinte à leur droit de savoir. » Elizabeth Locke, l’avocat représentant Project Veritas dans le procès en diffamation, refusé que l’ordonnance équivalait à une retenue préalable. Mais comme l’ont souligné les défenseurs du premier amendement et d’autres dans la presse, cet argument est tout simplement absurde.

Ce qui est particulièrement exaspérant dans la position de Project Veritas, c’est que, en tant que Washington Post‘s Erik Wemple souligné Vendredi, O’Keefe et ses agents se présentent comme des absolutistes du premier amendement. Le groupe d’O’Keefe est peut-être plus un groupe d’activistes de droite se faisant passer pour un exutoire, mais c’est juste de s’inquiéter sur le précédent qu’il crée lorsque le gouvernement décide de ce qui est ou n’est pas du journalisme. Il est également vrai qu’il y a des questions légitimes quant à savoir si le gouvernement a eu « la main lourde » en attaquant le projet Veritas, comme Locke l’a soutenu devant le tribunal. Mais dans son affaire contre le Fois, l’hypocrisie du groupe va de soi. « Les dirigeants du projet Veritas se considèrent comme des puristes du Premier amendement », a écrit Wemple, « mais les actions qu’ils demandent maintenant aux tribunaux d’autoriser laisseraient cette doctrine en lambeaux. »

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