Les initiés de l’industrie du livre soutiennent l’offre de l’administration Biden d’arrêter une méga-fusion d’édition

Les nouvelles cette semaine, que l’administration Biden se dirige vers les tribunaux pour empêcher Penguin Random House d’acquérir Simon & Schuster a ajouté une nouvelle ondulation dramatique au climat déjà fiévreux des fusions et acquisitions médiatiques. Le ministère de la Justice de Biden, qui adopte une approche plus agressive de la consolidation des entreprises, déclare que la fusion proposée de 2,18 milliards de dollars donnerait à Penguin Random House, le plus grand éditeur du monde, un « contrôle sans précédent » sur l’industrie de l’édition de livres, et qu’il en résulterait en « moins d’avancées pour les auteurs et finalement moins de livres et moins de variété pour les consommateurs ». PRH et S&S soutiennent que la fusion ne réduirait pas « le nombre de livres acquis » ou les « montants payés pour ces acquisitions », et que les deux maisons d’édition, toutes deux membres du soi-disant « Big Five », seraient toujours autorisées enchérir les uns contre les autres lors d’enchères “jusqu’à un niveau d’avance bien supérieur à 1 million de dollars”. PRH a ses gants de boxe : La société a retenu Daniel Petrocelli, le même homme qui a plaidé la bataille réussie d’AT&T et de Time Warner avec l’administration Trump en 2018. (Passez le pop-corn.)

Quant à la réaction générale des initiés de l’édition, j’ai l’impression que beaucoup d’entre eux – peut-être à l’exception des cadres de PRH et S&S – pensent que le MJ fait la bonne chose. Il y a un segment de l’industrie en particulier qui est sans surprise satisfait. “De toute évidence, chaque agent est ravi que les roues puissent s’arrêter là-dessus”, m’a dit un agent bien connecté. Un éditeur de grande ligue a fait écho à ce sentiment : « Je ne connais personne qui penserait que c’est une bonne chose qui se produise. Il est difficile de faire valoir que c’est une bonne chose pour l’industrie. Vous pourriez certainement faire valoir que c’est une bonne chose pour Simon & Schuster », qui appartient à ViacomCBS, résultat d’une fusion en 2019 entre Viacom et CBS Corporation, « car que vont-ils faire d’autre à court terme ? (Penguin Random House appartient au conglomérat allemand Bertelsmann.)

Un autre éditeur a accepté mais a ajouté une pincée de scepticisme, estimant que la fusion ne restreindra apparemment pas les enchères concurrentielles, sauf aux échelons les plus élevés du marché, où les grandes enchères de plus d’un million de dollars entrent en jeu. “S’ils craignent que le petit auteur perde de l’influence ou obtienne de plus petites avancées, je ne vois pas comment cela se produirait”, a déclaré l’éditeur. « Les éditeurs que je connais à Penguin Random House » – qui est issu de la fusion en 2013 de Penguin et Random House, et englobe un large éventail d’empreintes-“sont vraiment compétitifs les uns avec les autres. Aussi, je ne comprends toujours pas cette obsession des avances »—le montant forfaitaire qu’un auteur est garanti quelle que soit la façon dont un livre se vend—« parce que l’argent réel est dans les redevances. Quand est la dernière fois Stephen King n’a pas gagné d’avance ? J’aimerais vraiment savoir. (Pour sa part, King, l’un des plus grands auteurs de Simon & Schuster, Raconté Le journal de Wall Street qu’il était « ravi » du défi du DOJ.)

La vision sombre de la fusion, comme mes sources me l’ont expliqué, est qu’elle créerait un autre méga mastodonte alors que l’industrie a déjà été bouleversée par Amazon. Les procès, déposé devant le tribunal de district américain du district de Columbia, note que les défendeurs “ont publiquement suggéré que la fusion était nécessaire pour créer un contrepoids plus fort à Amazon”. Mais le procès allègue que le PDG de Penguin Random House Markus Dohle a reconnu en privé qu’il “n’a jamais, jamais adhéré à cet argument” et que celui-ci “[g]oal” est de devenir un “[e]partenaire exceptionnel » à Amazon, qui exerce un immense pouvoir sur les ventes de livres (et n’est généralement pas considéré comme un bon partenaire pour les auteurs et les éditeurs). “Je pense que certaines des conséquences de la fusion pourraient être des années plus tard”, a déclaré l’une de mes sources. «Quand Amazon est entré en scène pour la première fois, nous n’aurions pas pu prédire ce que cela deviendrait…. Vous pourriez voir la fusion comme deux géants s’unissant pour prendre position contre Amazon, mais d’une certaine manière, il est trop tard pour se dresser contre Amazon.

Dans une déclaration préparée distribuée après le dépôt de la plainte, Dohle a déclaré: «Notre objectif est que la nouvelle société combinée soit vraiment supérieure à la somme de ses parties, et notre objectif est de développer notre communauté d’empreintes distinctes qui fonctionneront de manière indépendante et de manière autonome et continueront à rivaliser vigoureusement entre eux et avec des concurrents extérieurs. PDG de Simon & Schuster Jonathan Karp a envoyé séparément un e-mail aux auteurs de la société : « Le DOJ soutient que l’acquisition de S&S par PRH réduira la concurrence pour l’acquisition de titres. Notamment, le DOJ n’a pas allégué que l’acquisition nuirait à la concurrence dans la vente de livres. Simon & Schuster et Penguin Random House sont en profond désaccord avec le DOJ selon lequel cette transaction nuira à la concurrence. » Les éditeurs ont déclaré conjointement : « La concurrence pour acquérir de nouveaux titres est intense, notamment Hachette, HarperCollins et Macmillan, ainsi que des dizaines d’éditeurs de taille moyenne et plus petite. PRH a démontré son engagement à permettre des appels d’offres compétitifs entre toutes ses empreintes. Les marques PRH et S&S continueront de se faire concurrence pour de nouveaux livres, même après la clôture de la transaction. »

En plus de capter l’attention du monde littéraire, le procès est une preuve supplémentaire de la promesse de l’administration Biden de durcir l’application des lois antitrust. Au cours de l’été, il a sabordé une fusion de 30 milliards de dollars entre le secteur des assurances. En septembre, elle a déposé une plainte pour bloquer le rapprochement d’American Airlines et de JetBlue. Au cours des dernières années, l’industrie des médias a été un foyer d’activités de fusion alors qu’elle est aux prises avec des changements tectoniques dans les habitudes de consommation, et on s’attend à ce qu’une nouvelle consolidation soit en magasin. Le prochain rapprochement majeur dans le pipeline est celui de WarnerMedia et Discovery, un accord de 43 milliards de dollars qui a été annoncé en mai et qui fait actuellement son chemin à travers le gant réglementaire. Lors de l’appel sur les résultats de Discovery cette semaine, le PDG David Zaslav a déclaré: “Nous sommes sur la bonne voie pour une clôture mi-2022.” À l’intérieur de Discovery et de WarnerMedia, le costume du DOJ a sûrement fait sourciller, mais on me dit qu’il n’y a pas de sonnette d’alarme, étant donné la nature du paysage cinématographique et télévisuel. “C’est un marché très concurrentiel”, a déclaré une source. « Il y a tellement d’options pour les consommateurs, les créateurs et les talents. »

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