Stephen Sondheim, géant du théâtre musical, décède à 91 ans

Stephen Sondheim, l’habile compositeur et parolier de comédies musicales dont Dimanche dans le parc avec George, Into the Woods, et Sweeney Todd, décédé vendredi à l’âge de 91 ans, les New York Times rapports. Sa mort a été confirmée par F. Richard Pappas, l’avocat et ami de Sondheim, qui a déclaré que Sondheim était décédé subitement.

Sondheim était l’homme d’État le plus âgé du théâtre américain, mais il s’est toujours tenu en dehors de ses tendances. Iconoclaste dont la musique vitale testait les idées préconçues sur ce qui appartenait à la scène, il créa des chansons pour un barbier meurtrier, un néo-impressionniste névrosé et une sorcière vengeresse. Son travail regorgeait toujours d’ambiguïté morale, n’apportant jamais les réponses faciles que certains recherchaient dans les comédies musicales.

Mais autant Sondheim est venu se frayer un chemin sans précédent, autant il a dû sa carrière aux grands qui l’ont précédé, un en particulier. Il est né en 1930 à New York d’un créateur et d’un fabricant de robes. Les parents de Sondheim ont divorcé quand il avait 10 ans, et sa vie artistique a vraiment commencé lorsqu’il a fait la connaissance d’Oscar Hammerstein, qui vivait à proximité de Doylestown, en Pennsylvanie. Sondheim est rapidement devenu un membre satellite de la famille Hammerstein, avec son patriarche, le parolier de spectacles comme Oklahoma! et Pacifique Sud, agissant en tant que «père de substitution» pour lui, en Les propres mots de Sondheim.

Dans les interviews, Sondheim a souvent raconté l’histoire du moment où il a demandé à Hammerstein des commentaires sur une comédie musicale qu’il avait écrite pour l’école quand il avait 15 ans. Sondheim a demandé à son mentor de le traiter comme n’importe qui d’autre – et l’évaluation de Hammerstein était brutale. “Il a commencé dès la première mise en scène – et j’ai souvent dit, au risque d’hyperbole, que j’ai probablement appris plus sur l’écriture de chansons cet après-midi-là que j’en ai appris le reste de ma vie”, a déclaré Sondheim. La revue parisienne en 1997.

Sondheim avait initialement pour projet de devenir mathématicien, mais il a plutôt étudié la musique au Williams College, dont il a obtenu son diplôme en 1950. L’un de ses premiers emplois était à la télévision, écrivant pour la comédie fantôme. Topper. Bien qu’il aspirait à écrire des comédies musicales, quand l’opportunité de collaborer avec Leonard Bernstein sur West Side Story est arrivé, Sondheim était initialement réticent; Bernstein écrivait les paroles, et Sondheim ne voulait pas se voir attribuer l’étiquette de parolier. C’est Hammerstein qui l’a convaincu de ne pas laisser passer le boulot.

Sondheim a été également déçu lorsque son côté ouest triomphe a été suivi d’une autre équipe, cette fois avec le compositeur Jule Styne pour Gitan, l’histoire de la strip-teaseuse Gypsy Rose Lee et de sa mère autoritaire. (La star Ethel Merman craignait qu’un écrivain non testé ne la conduise à un flop.) Pendant qu’ils travaillaient sur la série, lui et Styne ont prévisualisé certaines de ses chansons en cours pour Cole Porter. La légende de Broadway était déprimée à l’époque; Merman, un ami proche de Porter, pensait que le nouveau matériel pourrait lui remonter le moral. Ça faisait.

Dans son livre Finishing The Hat, Sondheim s’est souvenu d’un moment de triomphe : alors qu’il jouait « Together, Wherever We Go », il a entendu un « halètement de joie » de la part de Porter. Qu’est-ce qui l’avait fait ? La quadruple rime de la phrase : « Non, pas de combats, pas de querelles et pas d’ego—Amigos ! Ensemble.” C’est ainsi qu’était shar Sondheim : il pouvait impressionner même l’homme qui a écrit : « fais ce vaudou que tu fais si bien.

Ce n’est qu’en 1962 que Sondheim a été crédité pour avoir écrit à la fois la musique et les paroles d’une grande comédie musicale – pour Une chose amusante s’est produite sur le chemin du forum, un véhicule Zero Mostel qui s’inspire de Plaute pour raconter l’histoire de l’esclave Pseudolus. Comme Sondheim l’a dit plus tard Le télégraphe, cependant, il n’entendrait pas vraiment [his] propre voix forte et claire » dans son travail jusqu’aux années 1970 Société. Le spectacle révolutionnaire, avec un livre de George Furth, a bousculé les conventions de la narration pour présenter les angoisses de Bobby, un trentenaire célibataire vivant à New York, comme une série d’interactions ressemblant à une revue avec ses amis en couple. Selon les propres dires de Sondheim, Société « était la première comédie musicale de Broadway dont la qualité déterminante n’était ni la satire ni le sentiment, mais l’ironie. »